Una de las primeras cosas que uno nota cuando ingresa a los archivos de Coca-Cola es una escena de Navidad de Charlie Brown muy grande e ilustrada a mano, firmada por Charles Schulz. La historia comienza el 9 de diciembre de 1965, fecha en que nació un clásico de la televisión.

La primera Navidad de Charlie Brown se emitió a las 7:30 p.m. en la red de CBS y sus afiliados. Si bien el programa fue un éxito instantáneo, que atrajo a aproximadamente 36 millones de espectadores, el programa casi no sale al aire.

Si bien los personajes de Peanuts de Charles Schulz eran bien conocidos como tira cómica de un periódico, existían temores de que los personajes no se adaptasen bien a la televisión. Lee Mendelson cuenta la historia completa de la caricatura clásica en su libro A Charlie Brown Christmas: The Making of a Tradition. Él y Schulz produjeron un programa piloto de televisión que narra la historia del peor jugador de béisbol del mundo, Charlie Brown. Desafortunadamente para el par, el piloto fue rechazado por las tres redes principales.

Aunque Coca-Cola no quería el programa de béisbol, Ted Ryan, Director de Heritage Communications en The Coca-Cola Company, se acercó a Mendelson para ver si podían crear un especial de Navidad de Peanuts. Si bien Mendelson y Schulz no tenían nada preparado, rápidamente elaboraron una propuesta simple y creativa para presentarla a Coca-Cola. Al día siguiente, la Compañía envió a Schulz y a Mendelson el siguiente telegrama:

"¡CONFIRMAMOS LA VENTA DE CHARLIE BROWN PARA NAVIDAD A COCA-COLA PARA LA DIFUSIÓN DE DICIEMBRE A SU TÉRMINO CON OPCIÓN EN SEGUNDO ESPECTÁCULO PARA LA PRÓXIMA PRIMAVERA!"

Una vez que se encargó el especial, comenzó el verdadero trabajo en el programa. Schulz y Mendelson tuvieron solo tres meses para producir el especial, el animador Bill Meléndez tuvo que crear más de 30.000 celdas de animación y las voces tuvieron que ser grabadas. En un movimiento inusual para la época, Schulz requirió que las voces de los niños fueran niños reales en lugar de adultos que expresaran los roles. También anunció que el programa contendría un minuto entero del personaje que Linus lee de la Biblia. Esto se consideró muy inusual en un espectáculo de entretenimiento, pero Schulz prevaleció.

El especial fue un éxito inmediato y duradero. Casi la mitad de los estadounidenses que vieron la televisión el nueve de diciembre, sintonizaron para ver las hazañas de Charlie Brown y sus amigos. Los únicos mensajes de Coca-Cola fueron diapositivas de títulos que indicaban a los televidentes que la producción fue posible gracias al apoyo de las embotelladoras locales de todo el país.

Lo televidentes reaccionan

En un adelanto de lo que sucedería unos años más tarde cuando The Coca-Cola Company produjo el famoso comercial de Hilltop, la Compañía fue inundada con cartas del público que amaba el especial.

Estas son solo algunas de las miles de cartas que la empresa recibió sobre A Charlie Brown Christmas:

“Estoy escribiendo la primera carta de admirador a mis 52 años de una vida, y es  bastante completa porque quiero felicitarlos por patrocinar el programa de televisión A Charlie Brown Christmas. No sé cuándo un programa ha deleitado a tantos adultos como a niños (...)” - Grand Rapids, Mich.

“Para los fabricantes de Coca-Cola: queremos felicitarlos por la serie de Peanuts que patrocinaron en la televisión. Su producción se destaca por ser tan refrescante en entretenimiento como su producto. Nuestro sincero agradecimiento a ustedes y al Sr. Schulz por destacar, en su sana filosofía, el verdadero espíritu de la Navidad. Es nuestra esperanza que Peanuts encuentre un lugar permanente en el mundo de la televisión. Que los creadores de Coca-Cola sean bendecidos por su parte en este esfuerzo que vale la pena” - Hermanas de San Francisco.